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全球80亿人口背后的兴奋与纠结

  80亿人口,是太多还是太少?是好事还是坏事?——11月21日,在联合国宣布世界人口达到80亿大约一周后,美国VOX网站等媒体对这一事件的影响进行探讨。对一些环保人士和悲观主义者来说,这个数字意味着更多的森林被砍伐、更大的温室气体排放量,以及更加频繁的自然灾害;而在另一些人看来,这个数字还不够高,他们认为人口增速减缓给人类文明造成的危险比全球变暖更大,而科技的发展能够使人类获得更多资源并进一步壮大。那么对地球来说,80亿人口到底意味着什么?

  世界将“越来越老”?

  考古发现,大约280万年前人类首次出现在非洲大陆上,而现在我们的足迹几乎遍布世界的每个角落:2018年,科学家在马里亚纳海沟底部,即海平面以下1万多米的海床发现塑料袋,而另一个科研团队则在珠穆朗玛峰上发现了人造的“永久化学物质”。

  在历史的长河中,人类数量的增加经过了漫长的时间积累。从公元前1万年至公元前2000年,全球人口从600万增长至1亿人。1804年前后,地球上的人口数量达到10亿左右。此后大约120年,也就是1925年,全球人口突破20亿大关。从20世纪开始,得益于科技和经济的发展,全球人口数呈指数级增长。从20亿到30亿只用了35年,之后每10到15年就增加10亿。联合国日前宣布,全球人口在2022年11月15日这天达到80亿。

  不过隐藏在人口数量不断增加背后的,是增速的放缓。据法新社等媒体报道,全球人口增速在20世纪60年代初期达到顶峰(2.1%),此后便持续下降,2020年大约为1%,而到2050年,这一数字将跌至0.5%。现在全球人口每年增长7000万。联合国预计2050年以后,全球人口的增速将减少至每年4000万人。澳大利亚国立大学人口学家艾伦表示,未来全球人口增速将会持续下降,2080年前后人口增长将会停滞,届时全球死亡人口数量将超过出生人口数量。

  BBC称,有研究显示,生育率的下降意味着到本世纪末,几乎每一个国家都可能出现人口萎缩。包括西班牙和日本在内的23个国家,预计到2100年的时候人口将会减半。此外,全球5岁以下的人口数量将会从2017年的6.81亿下降至2100年的4.01亿,而同期80岁以上的人口数量将会从1.41亿上升至8.66亿。

  生育率低已经成为多个国家面临的难题。2012年,新加坡政府制作了一个音乐视频,通过配有该国风景名胜画面的说唱歌曲鼓励年轻夫妇多生孩子。到了2020年,新加坡的生育率进一步下降,仅为每位育龄女性生育1.1个孩子。这是富裕国家生育率普遍下降的一个例子。BBC表示,在很多方面,生育率的下降代表着一种成功,但经济学有一个核心概念,即一个国家人口越多,生产的商品或提供的服务就越多,国民的消费也就越多,所以人口增长是经济增长最好的催化剂。

  不过,人口增长放缓并不一定伴随着经济衰退。除人口外,一个国家经济的发展还有其他因素可以推动。以日本为例,早在1966年该国的生育率已经下降到1.6。美国夏威夷大学经济学教授梅森表示,日本的经济没有衰退到此前预期的程度,这是因为该国在人力资本方面进行大量投资,重视教育并建立了非常好的医疗体系。梅森指出,可以通过引进外来移民来保证劳动力充足。其实,包括英国在内的多国都在通过引进移民来增加人口,不过有学者指出,一旦几乎所有国家的人口都在下降的时候,这就不再是解决办法。还有学者表示,在多国生育率降低的背景下,要进一步发展机器人、人工智能等新科技,以此抵消人口萎缩带来的部分冲击。

  在出生率降低的同时,全球人口平均预期寿命继续延长,已从1950年的46.5岁增长至2021年的71岁。到2050年,这一数字将会达到77.2岁。出生率的降低叠加人均寿命的延长,导致老龄化成为多个国家要面临的问题。据韩国《东亚日报》报道,世界老龄化率从2010年的7.7%上升到今年的9.8%。澳大利亚广播公司称,世界将越来越老。老龄化将给各国发展带来挑战。不过《印度快报》认为,生育率的下降导致工作年龄(25至64岁)人口的集中,为加速人均经济增长创造机会。联合国提醒说,为最大限度地发挥有利年龄分布的潜在效益,各国需要投资开发其人力资本,确保所有年龄的人都能获得充足的医疗服务和优质教育,并增加就业机会。

  地球能养活多少人?

  未来,将会有1万亿地球人移民到太阳系——2018年,首次成为世界首富的亚马逊创始人贝索斯作出这样的预测。以他为代表的乐观主义者认为,现在全球数十亿的人口不仅不多,而且不够,还需要进一步增长。与此相对的是以英国自然历史学家艾登堡为代表的悲观主义者。他们认为,人类现在面临的几乎所有环境问题都和这几百年人口的暴增有关。一些极端的人甚至将人类在地球上的“扩张”比作“瘟疫”。那么,当前世界人口到底是不足还是过剩?

  据美国医学新闻网站Medscape报道,联合国估计2080年全球人口达到104亿人,而这会给自然资源带来巨大压力。联合国数据显示,2021年全球受饥饿影响的人数已达8.28亿。即使全球经济实现复苏,预计到2030年仍将有近6.7亿人面临饥饿。联合国估计,到2050年食品产量必须比2009年增加70%才能满足所有人的需求,但粮食生产已造成全球近1/3的人为二氧化碳排放,而全球毁林面积近90%源自农业用地扩张。

  《纽约时报》则指出,多个国家面临“人口寒冬”。有数据显示,除非通过移民来补充,否则到2100年,全球有180多个国家的预期生育率将不足以维持目前的人口数量。低生育率将对各国的经济和社会发展造成冲击。

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